Шень Цінцю сам не знав, як зміг дістатися до збройової лавки. Все ще не прийшовши до тями, він подекуди видерся сходами та впав на ліжко. Єдине, про що він міг думати, повертаючись всю ніч безперервно — що кров, яку він проковтнув, вже курсує по його судинах.

 

Кров спадкоємця древнього демонічного роду навіть поза тілом господаря як і раніше підкоряється його волі; для того, хто мав дурість її випити, наслідки можуть бути як завгодно сумними. Насправді, смерть була далеко не найгіршим серед них.

 

Наприклад, Ло Бінхе в оригінальному романі використовував свою кров як сильнодіючу отруту, кров'яні паразити, інструмент стеження, засоби для промивання мізків й спокуси — та це далеко не все.

 

Спливаючи холодним потом, Шень Цінцю промаявся до самого світанку, не в силах ні заснути, ні до ладу прокинутися. Він уже давно не спав, коли його слуху досягли звуки загального тріумфу. Якось піднявшись, він якраз збирався вийти за двері — оскільки не роздягався, одягатися йому не потрібно — коли та розкрилася сама, й в кімнату увірвався тріумфуючий підліток.

 

– Міська брама відчинилася! – вигукнув Ян Ісюань. – Міська брама відчинена!

 

– Що? – сонно перепитав Шень Цінцю.

 

– Цих червоних монстрів уловили! – гаркнув Ян Ісюань. – Ворота знову відчинені! ЦзіньЛань врятований!

 

Очевидно, на думку про ціну, яку заплатив за це його батько, на очі юнака навернулися сльози. Хоч Шень Цінцю мучився від нестерпного головного болю, він все ж таки спробував його втішити. Про себе він при цьому дивувався: «Так швидко! Невже всіх переловили за ніч?»

 

Варто було воротам відкритися, як у місто кинулися спостерігачі, які чекали в кількох лі, збираючись на площі, де Му Цинфан роздавав власноруч приготовані пігулки. Обезлюділий раніше ЦзіньЛань знову наповнився людьми, що святкують. Семеро захоплених живцем сіячів тепер сиділи за бар'єром, встановленим ченцями храму ЧжаоХуа. 

 

На очі Шень Цінцю одразу попався занурений у роздуми Лю Цинґе. Підійшовши до нього, Шень Цінцю поплескав його по спині:

 

– Що сталося цієї ночі?

 

Кинувши на нього похмурий погляд, Лю Цинґе відповів питанням на запитання:

 

– А що сталося із твоїм учнем?

 

– Що він накоїв? – швидко перепитав Шень Цінцю.

 

– Минулої ночі він упіймав п'ятьох, а я — тільки двох, – повільно обізвався Лю Цинґе. Швидко глянувши на Шень Цінцю, він повторив: –То що з ним сталося за роки відсутності?

 

Для того, чиє життя зводиться до низки поєдинків, єдиний зміст яких полягає в перемозі, подібний результат був справжньою ганьбою — дізнайся про це адепти піку БайЧжань, їх світогляд розлетівся б вщент!

 

Що ж, схоже, розклад сил між цими двома зараз зрозумілий: Ло Бінхе лідирує з рахунком 5:2…

 

Раптом галасливий натовп адептів притих та розпався, звільняючи місце, й вперед виступили голови шкіл. Юе Цін’юань крокував пліч-о-пліч зі старим головою палацу ХуаньХуа, тоді як настоятели храму ЧжаоХуа і вершини Тян’ї йшли за ними.

 

А поруч зі старим головою палацу йшов Ло Бінхе.

 

У світлі раннього ранку він здавався бадьориміта сповненим сил. Подумки порівнявши його вигляд з власним, Шень Цінцю мимоволі відчув себе враженим. Навіть Юе Цін'юань звернув увагу на його стан: підійшовши до Шень Цінцю, він окинув його задумливим поглядом, стривожено помітивши:

 

– Ти виглядаєш просто жахливо. Не варто було тебе відпускати.

 

– Просто не міг заснути через крики пацієнтів Му Цинфана, – видавив усмішку Шень Цінцю.

 

Му Цинфан, що вже покінчив з роздачею пігулок, здивувався:

 

– Як же так, шисюне? Як би вони не шуміли, вони не могли довести вас до подібного стану за одну ніч. Ви точно прийняли ліки, які я залишив для вас?

 

– Прийняв я їх, прийняв! – буркливо кинув Шень Цінцю, подумки додавши: «І годі вже питати мене про це по сто разів на день!»

 

У цей момент на дальньому краю площі виникла якась метушня. Обернувшись, Шень Цінцю ледве втримався, аби ляснути себе долонею по обличчю. Чоловік середніх років у траурному одязі підвів велику групу чоловіків й жінок до Ло Бінхе, наказуючи їм стати перед ним на коліна. Очевидно, це був правитель ЦзіньЛаня своєю персоною.

 

Чоловік прямо виходив вдячністю:

 

– Ці безсмертні не пошкодували власних безцінних життів, щоб урятувати наше жалюгідне містечко! Ми ніколи не зможемо відплатити вам за подібну ласку! Якщо в майбутньому панам хоч щось знадобиться, ми не пошкодуємо навіть життя, щоб виконати їхню волю!

 

Куточки губ Шень Цінцю мимоволі сіпнулися. Це ж саме побите із сюжетних кліше: захопивши всіх демонів, головний герой лопатою гребе нагороди та почесті. Й як завжди, вся увага приділяється йому, тоді як ті, хто йому допомагав, відходять на другий план, являючи собою деталь обстановки. Навіть якщо сам Шень Цінцю й справді не приніс жодної користі, був ще Лю Цинґе, який уловив двох демонів, та Му Цинфан, який щойно видав власноруч виготовлені ліки вам, невдячний люд, одержимі стадним інстинктом!

 

Відповідь Ло Бінхе була анітрохи не менш шаблонною, він скромно похнюпився:

 

– Пане правителю, прошу, не віддайте мені надмірної хвали. ЦзіньЛань пережив це нещастя завдяки спільним зусиллям заклиначів усіх присутніх тут шкіл, тож несправедливо було б приписувати всі заслуги одній людині.

 

Чи варто говорити, що ця бездоганно ввічлива промова, анітрохи не упустивши його гідності, чимало догодила членам інших шкіл. Однак це не зупинило правителя міста, який продовжував розливатися:

 

– Минулої ночі я на власні очі бачив, як молодий пан ловив цих низинних створінь. О, це було справді вражаюче видовище! Справжній молодий герой! Напевно, такого видатного учня виховав великий вчитель! Голова палацу, мені залишається лише привітати вас з тим, що ви підготували такого сильного наступника!

 

За словами «напевно, такого видатного учня виховав великий учитель» посмішка Ло Бінхе розширилася, а погляд, наче шукаючи когось, пробігся натовпом. На одну суттєву мить він подібно до дотику бабки до води ковзнув по обличчю Шень Цінцю, але той поспішно заслонився віялом.

 

Голова палацу ХуаньХуа кинув на Ло Бінхе захоплений погляд, сповнений батьківської любові. Всім, крім Шень Цінцю, було невтямки, що цей погляд призначався не тільки майбутньому наступнику, а й майбутньому зятю.

 

Сім сіячів, оточені натовпом заклиначів, вели себе неспокійно, постійно вигукуючи всілякі непристойності та погрози. Нарешті хтось із людей запитав:

 

– А з цими тварюками нам що робити?

 

– Шиді Шень, у вас є ідеї щодо цього? – переадресував питання Юе Цін'юань.

 

Шень Цінцю невпевнено пробурмотів:

 

– Цінцю дещо читав про це у старих книгах. Сіячі не переносять високих температур, тож, гадаю, вогонь знищить заразу.

 

Він мав на увазі, що, піддавшись впливу високих температур, демони стануть нешкідливими, проте хтось із ченців ошелешено пробурмотів:

 

– Хоч це звучить розумно, але ви... ви впевнені, що нам варто використати такі жорстокі методи, опускаючись до рівня самих демонів?

 

Його голос негайно потонув у гнівних криках вижили городян.

 

У дні розгулу чуми загинуло безліч безневинних, у муках сгнив живцем на очах тих, що зібралися на площі. Колись процвітаючий торговий центр у лічені дні звернувся до міста-примари, тому навіть настільки боязка виразка співчуття до винуватців пошесті викликало запеклу реакцію. Групу монахів оточив натовп, що біснувався, вигукуючи: «спалити їх!» та «всіх, хто заперечуватиме, теж спалити!»

 

Більшість сіячів скалили зуби в жорстокій усмішці, не виявляючи й сліду слабкості. Шень Цінцю подумав, що вони, мабуть, вважають себе героями, які зібрали рекордний урожай на благо демонічної раси. Лише один маленький сіяч безутішно схлипував у кутку.

 

Від цього видовища серця кількох людей здригнулися. Закусивши губу, Цінь ВаньЮе звернулася до Ло Бінхе:

 

– Пане шисюне Ло, цей малюк вартий співчуття.

 

І вона мала рацію — але хіба не варті співчуття ті, що, заразившись, гинули в муках?

 

Ло Бінхе посміхнувся їй, проте нічого не відповів.

 

З погляду Шень Цінцю, Ло Бінхе явно приділяв дівчині недостатньо уваги: ​​хіба йому не слід, відповідно до оригінального сюжету, зігріти її теплом та участю? Невже Ло Бінхе вдалося передчасно вдосконалити інші навички на шкоду науці спокуси, яку закинув? Мабуть, будь-який поціновувач гарему вважав би, що це повний провал!

 

Але хіба могла дівчина протистояти наближеному голови школи, чиє спокійне, незворушне, прекрасне з будь-якого ракурсу обличчя здавалося виточеним з нефриту? Само собою, Цінь ВаньЮе вистачило однієї посмішки, щоб відразу забути про все, віддавшись благостному спогляданню.

 

І тут трапилося щось непередбачене. 

 

Маленький сіяч скочив на ноги, кинувшись до бар'єру, а його без того червоне обличчя спотворилося від крику:

 

– Безсмертний майстер Шень, прошу, не дайте їм спалити мене! Благаю вас, безсмертний майстер Шень, рятуйте мене!

 

Цієї миті щось клацнуло в мозку Шень Цінцю. 

 

«...Та хто ти взагалі такий? Чому ти так запросто звертаєшся до мене, називаючи на ім'я, тоді як я поняття не маю про твоє?»

 

Тисячі поглядів з усіх куточків площі звернулися на Шень Цінцю.

 

Сіяч не вгамовувався:

 

– Ми ж зробили все так, як ви сказали, чому ви тепер велите нас спалити?

 

Якого!!!... 

 

Що за незграбне звинувачення? І що за дебільний сюжетний поворот?

 

Шень Цінцю відчув непереборне бажання терміново випити. Проте слова старого голови палацу змусили його не тільки жадати випивки з новою силою, а й померти на місці від своєї невгамовної отрути. 

 

– Не міг би безсмертний майстер Шень пояснити нам, про що каже ця тварюка?

 

Невже хтось здатний повестися на настільки очевидну підставу? Людина з натовпу негайно підтримала старого:

 

– Та, поясніть!

 

Ось вам й відповідь! Однак дванадцять піків завжди згуртовувалися перед зовнішньою загрозою. Ледве пролунали перші звинувачення, як обличчя заклиначів хребта ЦанЦюн посуворіли, а погляд Юе Цін’юаня так зовсім заледенів.

 

Ці Цінці пирхнула:

 

– Для будь-кого, хто мислить головою, очевидно, що ця тварюка просто хоче затягнути когось із собою в могилу. Це ж чистої води наклеп! Всі демони однакові — ніякого уявлення про честь й мораль. Як можна купитися на такий низький трюк? Не смішіть мене, люди!

 

Старий голова палацу м'яко заперечив:

 

– Чому ж ця тварюка обрала саме безсмертного майстра Шеня? Я б на вашому місці над цим задумався.

 

Шень Цінцю не знайшов слів для опису логіки старого заклинача. Що ж, виходить, якщо на когось зводять безпідставний поклеп, він повинен виправдовуватися, з якого дива вибір упав саме на нього, а чи заслуговує наклепник довіри, вже нікого й не хвилює?

 

Ло Бінхе продовжував мовчки споглядати те, що відбувається. Можливо, Шень Цінцю привиділося, що його вугільно-чорні очі прямо-таки сяють радісним передчуттям, а в усмішці читається похмуре задоволення.

 

В оригінальному романі Шень Цінцю накликав на себе загальну ненависть непробачним діянням — він власноруч убив свого шиді Лю Цинґе. Однак ось він — стоїть пліч-о-пліч з Шень Цінцю, й якщо хтось посміє підняти на цього Шень Цінцю руку, може, ще й заступиться! Та це звинувачення просто не витримувало критики!

 

Або, можливо, розрахунок зроблено на те, що, хоч єдина цятка майже не зашкодить його репутації, хибні звинувачення будуть множитися, поки, злившись, не покриють її брудом? А виходячи з того, як змінився Ло Бінхе... цю можливість не слід було скидати з рахунків.

 

Раптом уперед вийшов той самий адепт палацу ХуаньХуа з поривчастим шрамами на обличчі, який раніше насміхався над Шень Цінцю у занедбаній будівлі. Відваживши уклін голові своєї школи, він сказав:

 

– Великий майстер, цей учень виявив дещо, що стосується до справи, але не знає, чи буде доречним сказати про це.

 

Шень Цінцю безпристрасно кинув:

 

– Не знаючи, чи це буде доречно, ти вже заговорив про це тобі не здається, що це дещо непослідовно?

 

Про себе ж він додав: «Іншими словами, чи не боїшся ти осоромитись перед усім чесним народом?»

 

Адепт явно не очікував подібного зауваження від одного зі Старійшин: його обличчя спочатку залилося фарбою, потім зблідло, поки на ньому темними мітками не проступили віспини. Так й не знайшовши відповіді, він лише нагородив Шень Цінцю обурливим поглядом.

 

– Учора цей учень та кілька старших адептів бачили плями на рознесеній сіячем зарази на руці Старійшини Шеня, та все ж сьогодні ці мітки зникли! Наставник Му з хребта ЦанЦюн, роздаючи пігулки, попереджав, що вони були створені поспіхом та подіють не раніше, ніж за добу. Шисюне Ло прийняв ліки, але висип на його руках ще не зник — як же Старійшина Шень примудрився зцілитися до нього? Цьому учневі цей факт видався вкрай підозрілим.

 

Шень Цінцю подумки випустив сумне зітхання. Він повинен був здогадатися, що Ло Бінхе не став би зцілювати його заради доброї пам'яті та добрих спонукань.

 

За нього відповів Юе Цін'юань — у його спокійному та стриманому тоні вгадувалися відлуння пригніченого гніву:

 

– Мій шиді вже давно виконує обов'язки голови піку ЦінЦзін. Як гірський лорд він завжди був чудовим зразком для наслідування, будучи людиною честі й бездоганної моральної чистоти. У межах нашої школи ми не таїмо від побратимів жодних секретів і знаємо одне про одного все. Боюся, що ви надто легковірні, якщо подібна нісенітниця здатна розпалити ваші підозри.

 

Хоч Шень Цінцю завжди вважав себе вельми товстошкірим, за цих слів він мало не залився фарбою сорому. Шисюне, що ти таке городиш? Невже ти сам у це віриш, чи говориш це, аби захистити мене? Якщо так, то марно! Ні колишній, ні нинішній Шень Цінцю навіть близько не підходять до звання «людини честі та бездоганної моральної чистоти» — щиро кажучи, до них обох було застосовано хіба що перше слово.

 

– Правда? – обізвався старий голова палацу. – Мені доводилося чути про нього дещо інше.

 

Серце Шень Цінцю впало.

 

Схоже, сьогодні йому справді належить публічна прочуханка.

 

Шень Цінцю примружився:

 

– Яким би не був насправді голова піку ЦінЦзін хребта ЦанЦюн, з якого часу заклиначі інших шкіл керуються плітками щодо своїх побратимів?

 

– Будь це звичайні плітки чи чутки, безумовно, ми не поспішали б їм вірити, – незворушно відгукнувся старий голова палацу. – Однак ці слова походять безпосередньо від членів вашої високоповажної школи. – Обвівши присутніх поглядом, він продовжував:

 

– Загальновідомо, що зазвичай серед адептів встановлюються довірчі стосунки, так що будь-які чутки мимоволі досягають усіх вух без винятку. Те, що гірський лорде Шень намагається приховати, як він катує своїх учнів, аж ніяк не характеризує його як «людину честі та бездоганної моральної чистоти».

 

Шень Цінцю не вірив своїм вухам.

 

Катує учнів?

 

Що ж, це не так далеко від істини. У перші роки життя Ло Бінхе на піку ЦінЦзін Шень Цінцю вдень й вночі складав нові способи познущатися з учня, примушуючи його до важкої фізичної праці та періодично б'ючи. Ці сумні факти гідні окремої трагічної повісті. А щодо інших видатних адептів, які зазнавали жорстокого поводження, а то й зовсім знищувалися Шень Цінцю... їх було так багато, що з них можна було б зібрати цілу олімпійську команду. Ось тільки творив усі ці звірства аж ніяк не він, а «натуральний продукт»!

 

– Ви самі визнаєте, що це — не більше ніж чутки, – високо-парно заперечив на все це Юе Цін'юань, – так навіщо повторюєте їх на все почуття? Так, моєму шиді не властиво балувати учнів, проте запевняю вас, що у своїй строгості він ніколи не переходить меж.

 

Раптом пролунав тонкий дівочий голосок — це Цінь ВаньЮе, не стримавшись, заступилася за свого коханця:

 

– Якщо цій жалюгідній учениці дозволено буде висловитися, я хотіла б поставити запитання голові школи Юе. Як ви вважаєте, посилати підлітка на бій зі Старійшиною демонів, одягненим віками бойового досвіду, чия зброя та броня усіяна отруйними шипами, не можна вважати жорстоким поводженням?

 

Цього разу Шень Цінцю вже не міг зображати панянку, яка скромно чекає, поки її запросять на танець.

 

– Про це я судити не беруся, – відповів він голосом, у який почало закрадатися роздратування, – але вважаю, що навряд чи можна звинувачувати вчителя за те, що він відштовхує учня убік, приймаючи на себе удар цих самих отруєних шпильок. Або в тебе є заперечення й щодо цього, а, Ло Бінхе?

 

При звуках цього імені на багатьох обличчях відбився подив, особливо серед заклиначів із хребта ЦанЦюн. У деяких вже виникли певні підозри, як, наприклад, у Ці Цінці, й вони були вражені тим, наскільки близькі до правди виявилися. Щодо тих, які, тільки-но з'явившись у ЦзіньЛані, ніс до носа зіткнулися з героєм дня... що ж, залишалося порадіти, що їм дивуватися вже особливо нема чому.

 

Оскільки в минулому Юе Цин’юаню нечасто доводилося бачити Ло Бінхе, особливо після того, як “оновлений” Шень Цінцю знайшов учню краще застосування, ніж хлопчик для биття, то весь час він й не думав ототожнити цього високого, самовпевненого молодого чоловіка, що стоїть біля голови палацу ХуаньХуа, коханим учнем Шень Цінцю. Перш Юе Цін’юаню не раз доводилося чути про те, як старий голова палацу виділяє свого улюбленого учня, так що, дивлячись на них, він просто прийняв Ло Бінхе за Гун'ї Сяо. Тепер, усвідомивши всю глибину своєї помилки, він явно був вражений не менше за інших. 

 

Сам Ло Бінхе втупив нерухомий погляд на Шень Цінцю над головами присутніх, що за його зростом було неважко. Заклинач схилив голову, прикривши обличчя віялом, та раптово відчув непереборне бажання послати йому усмішку у відповідь — але в цій ситуації навіть легкий вигин губ визнали б за провокацію.

 

Зрозуміло, було б зухвалою брехнею заявити, що Шень Цінцю зовсім не злий. Він роками не без причин турбувався за своє нещасливе життя, так що з появою Ло Бінхе не полінувався переосмислити все, що сталося, благо часу безсонна ніч дала достатньо. Заступаючи учня, він керувався власним інстинктом. Можливо, тому взагалі не була потрібна допомога, але, з якого боку не подивися, найбільше за ці три раунди постраждав сам Шень Цінцю. Тому, згадавши це про подію з метою його ж зганьбити, його ніби обкотили брудною водою.

 

– Вчитель справді встав під удар, щоб захистити мене, – повільно промовив Ло Бінхе, – й цього ніколи не забуду.

 

– А це правда ти? – недовірливо зауважила Ці Цінці. – Шень Цінцю, хіба ти не запевняв, що твій учень загинув на твоїх очах? – перевівши погляд на Ло Бінхе, вона продовжила: 

 

– Як би там не було, якщо вже ти живий, тобі слід було повернутися на пік ЦінЦзін, хіба ні? Чи ти не знав, що твій учитель від горя...

 

Шень Цінцю був змушений зімітувати напад судомного кашлю, щоб перервати її промову. У Ці Цинці не залишалося іншого вибору, крім як замовкнути, невдоволено глянувши на нього.

 

Насправді, Шень Цінцю хотів відважити їй уклін за заступництво, але в нього було погане передчуття, що наступними її словами буде: «...ніби втратив душу». Він більше ніколи в житті не хотів чути цієї чортової фрази! Від думки про це по шкірі побігли мурашки: якби Ло Бінхе це почув, він розреготався б так, що його досконале обличчя тріснуло!

 

Ось це найсильніше спантеличує всіх нас, – не здавався старий голова палацу. – Навіщо зберігати в таємниці те, що він насправді не помер? І чому він не хоче повертатися, хоча, здавалося б, ніщо йому не перешкоджає?

 

Шень Цінцю добряче дістав цей менторський тон.

 

– Раз він не хоче повернутися, нічого не можу з цим вдіяти, – відрізав чоловік. Він вільний приходити, вільний йти загалом, робити все, чого його душа забажає. Якщо голова палацу ХуаньХуа хоче ще щось додати, прошу його говорити без натяків. 

 

– Вам добре відомо все, про що я хочу сказати, лорде Шень, – усміхнувся старий голова палацу, – та люди з незамутненим поглядом мене зрозуміють. Само собою, цих демонів слід зрадити вогню, але якщо хтось стояв за цим жахливим діянням хтось, що кидає хмизу у вогонь — то він також повинен понести покарання. Й, здається мені, ви заборгували пояснення постраждалим городянам ЦзіньЛаня.

 

Відмінно, пречудово. Тепер він ще й піднімить проти нього спраглих помсти городян. Душі, які пережили подібне нещастя, досі були сповнені гіркоти та жаху, так що тільки й шукали мети, на яку спрямувати гнів, що накопичився. Декілька з них одразу почали свистіти й улюлюкати.

 

– Вчитель ненавидить зло, – втрутився Ло Бінхе. – Коли справа доходить до демонів, то він просто не може утриматися від того, щоб негайно їх знищити лише це наповнює його душу справжнім тріумфом. Як він міг вступити з ними в змову?

 

Здавалося б, цими словами він знімав усі звинувачення з Шень Цінцю, та лише сам заклинач зрозумів приховане значення фрази: «…не може утриматися від того, щоб негайно їх знищити, лише це наповнює його душу справжнім тріумфом». Тепер, коли кота нарешті витягли з мішка, Шень Цінцю залишалося просто запитати:

 

– Ло Бінхе, ти все ще учень піку ЦінЦзін, або адепт палацу ХуаньХуа?

 

– Після того, що сталося, ви знову готові визнати свого учня, гірський лорде Шень? – посміхнувся старий голова палацу.

 

– Я ніколи не виключав його з їхнього числа, – заперечив Шень Цінцю. – Та, якщо він все ще кличе мене вчителем, гадаю, вважиться моїм учнем.

 

Правду кажучи, він сказав це виключно, щоб позлити Ло Бінхе — проте, мабуть, не досяг успіху. Очі колишнього учня блиснули, й Шень Цінцю здалося, що їх спершу затуманений погляд прояснився.

 

Тепер сторони протистояння ясно визначилися: вони вишикувалися один проти одного, вони метали іскри — мечі, що згущуються в щільну атмосферу ворожості, витягнуті, луки натягнуті. Що ж до сіяча, який породив цей конфлікт, то про нього вже ніхто не згадував.

 

Несподівано напружену тишу прорізав чарівний жіночий голос.

 

– Шень Цзю?.. Ти ж Шень Цзю?

 

При звуках цього голосу непохитне самовладання Шень Цінцю мало не розкололося подібно до Східно-Африканської рифтової долині¹.

 

1. Східно-Африканська рифтова долина сформувалася в результаті геологічних зрушень на кордоні Африканської та Аравійської тектонічних плит. Північна частина заповнилася водою, утворивши Червоне море. Через 3-4 мільйони років по всьому розлому східна Африка відокремиться від основної частини континенту, утворюючи острів, що рушить до Аравійського півострова. При зіткненні Аравійського півострова з островом Східна Африка утворюються гори, а Червоне море подовжиться втричі.

 

«Да пішло воно все! Схоже, сьогодні небеса вирішили добити мене остаточно!»

 

Він труп. Ця жінка... Це ж Цю ХайТан!

 

В оригінальному романі її поява знаменувало одне: остаточну втрату гідності Шень Цінцю.

 

Хоча Цю ХайТан вже минула весну своєї юності, її шкіра білістю й ніжністю нагадувала пелюстки магнолії, яку майстерна рука добряче прикрасила макіяжем. Тонка талія, пишні груди — воістину її зовнішність не можна було назвати пересічною. Та саме це визначало, що їй судилося увійти в гарем Ло Бінхе.

 

Ось тільки до цього вона вже встигла поніжитись із Шень Цінцю.

 

Загалом, попередника Шень Юаня залишалося лише привітати з видатним досягненням: він примудрився вплутатися в складні та суперечливі відносини аж із двома майбутніми дружинами головного героя! Воістину, цей Шень Цінцю був із чимось!

 

На всі гаремні романи, прочитані Шень Юанем, йому не доводилося зустріти такого ж бідного персонажа! І, якщо подумати, хіба не через це він сам, поряд зі своїми однодумцями, навперебій строчив: «Хтось, відчекрить йому вже чоловічу гідність, а то я кину це читати!»

 

Поки Шень Цінцю невпинно матюкався про себе, гадки не маючи, як виплутатися з цієї пікантної ситуації, Цю ХайТан оголила свій меч з виглядом: «Якщо до цього дійде, я спершу вб'ю його, а потім — себе!» — та голосно крикнула: 

 

– Я запитала тебе! Чому ти не наважуєшся навіть глянути в мій бік?

 

«Та як би я наважився глянути на тебе, шицзе — ти ж прийшла по мою душу!»

 

– Хоча чому дивуватися, – голос Цю ХайТан був сповнений гіркоти, – адже я так довго тебе шукала, а ти жодного разу не дав про себе знати! Виходить... виходить, ти забув мене тому, що нарешті досяг високого становища, про яке мріяв — ти ж тепер недосяжний лорд гори ЦінЦзін! Ха-ха, прийми мої вітання!

 

Шень Цінцю справді не знав, куди подіти очі. Нарешті він вирішив дивитися прямо перед собою, старанно зберігаючи на обличчі відсторонений вираз.

 

Натовпом поповзли пошепки.

 

– Цінцю, ця молода пані й ти... ви справді давні знайомці? – у свою чергу прошепотів Юе Цін'юань.

 

Сльози, що важко стримуються, залили долини серця Шень Цінцю. Ох, шисюне... краще не питай!

 

Якось почувши ці слова, Цю ХайТан роздратовано кинула:

 

– “Давні знайомці"? Ось уже не тільки знайомці, запевняю я вас! Ми з цим святенником з дитинства любили одне одного! Я — його дружина²

 

2. Дружина (qī) — хоч суть відносин Шень Цінцю з Цю ХайТан досить складна, тут вона називає себе його дружиною.

 

При цих словах брови Ло Бінхе судомно смикнулися.

 

«О, ні... Гей, соромся, перед майбутнім чоловіком! Прийди до тями, жінко!»

 

Шан Цінхуа, що опинився поруч, розгублено вигукнув:

 

– Е? Правда чи що? А чому шисюне Шень ніколи про вас не згадував?

 

Піднявши краєчок губ, Шень Цінцю нагородив його фальшивою усмішкою, подумки благаючи: «Можливо, хоч ти не підливатимеш олію в моє багаття?».

 

Хіба не цей любитель дешевої мелодрами розписав його мерзотним злодієм? І в нього ще вистачає нахабства насолоджуватися інсценованим шоу!

 

А всі ці роззяви — хіба вони не заклиначі? Чому ж вони так беззавітно впиваються брудними плітками? Гей, ви всі, йшли б ви звідси... у своїх заклинальних справах! Вам зовсім зайнятися нічим?

 

Цю ХайТан гірко посміхнулася:

 

– Цей пан — просто тварина в людській подобі, мерзотник, що пустив усім пилюку в очі. На його місці я теж не наважилася б підняти голос перед чесними людьми.

 

Великий майстер Учень встиг добре впізнати всіх трьох заклиначів з ЦанЦюн, у тому числі й Шень Цінцю, що піклувався про нього, до якого перейнявся теплими почуттями. Протягом протистояння заклиначів із хребта ЦанцЦюн та палацу ХуаньХуа у нього не було шансу втрутитися, але тепер він нарешті взяв слово: 

 

– А-мі-то-фо, дозволю собі помітити, що, про що б не говорила ця милостива пані, їй слід висловлюватися прямо. Голосливі наговори не вселяють довіри.

 

У серці Шень Цінцю знову закипіли сльози.

 

«О, великий майстер, я знаю, що ви намагаєтеся мені допомогти, але краще б ви про це не просили... Це воістину той самий випадок, про який кажуть: «Боїться не ганебного діяння, а демона, що постукає у ворота³»!»

 

3. Боїться не ганебного діяння, а демона, що постукає у ворота — в оригіналі (Jiù pà lìgui qiāo cuò mén) — це перефразована приказка (Bù zuò kuīxīn shì, ye pàguǐ qiāomén) — «Хто не робить зла не боїться примари, що постукає у ворота», тут мається на увазі, що людина боїться не докорів совісті, а відплати за скоєне.

 

У цей момент Цю ХайТан справді стала центром загальної уваги. Вона почервоніла, відчуваючи схрещені на ній погляди, й, випнувши груди, заявила:

 

– Якщо в моїх словах є хоч слово брехні, я, Цю ХайТан, прошу пронизати мене десятьма тисячами, отруєних демонічною отрутою, стріл! – вставивши вказівний перст на Шень Цінцю, вона заявила з палаючими ненавистю очима. – Ось ця людина, яка нині займає посаду лорда піку ЦінЦзін хребта ЦанЦюн, володар православного меча СюЯ — ніхто не знає, що за низькою тварюкою він був раніше!

 

Ці лайливі промови змусили Ці Цинці насупитися.

 

– Слідкуй за словами! – суворо веліла вона

 

Зараз Цю ХайТан сама займала посаду майстра в одній із дрібних шкіл. Подібний докор з боку голови великої та могутньої школи ЦанЦюн трохи її обложив, але старий голова палацу відразу підтримав її:

 

– Пані Ці, немає потреби у подібній різкості. Чому б не дати цій молодій пані висловитись? Адже, як відомо, не можна заткнути рота всім.

 

Кинувши на нього вдячний погляд, Цю ХайТан стиснула зуби. Шень Цінцю зауважив, що лють у її очах маскує вміло скритий страх, що промайнув лише на мить. Вона знову підвищила голос:

 

– У дванадцять років він був лише жалюгідним рабом, якого моя сім'я придбала в іноземного продавця. Оскільки він був дев'ятим за рахунком, його назвали Цзю — малюком Цзю. Бачачи, що він піддавався жорстокому поводженню, мої батьки перейнялися до нього співчуттям, взяли його в дім, навчили мові й читанню, забезпечували його їжею та одягом так, що він ні в чому не потребував. Мій брат також ставився до нього як до члена сім'ї. Коли Шень Цзю виповнилося п'ятнадцять, мої батьки померли та головою сім'ї став старший брат. Він звільнив Шень Цзю й побратався з ним. Щодо мене, то, виховуючись пліч-о-пліч з ним, я піддалася його чарівності... по правді кажучи, ми зайшли досить далеко.. здавалося, ми були створені один для одного… та в результаті, був укладений шлюбний союз.

 

Шень Цінцю, який стояв тут же, був змушений вислуховувати свою “справжню” історію поряд з тисячами сторонніх людей. Здавалося, невисловлені слова у його серці стиснулися в хворобливий ком, звільняючи місце для скорботної тиші.

 

В очах жінки заіскрилися сльози:

 

– Коли старшому братові виповнилося дев'ятнадцять, до нашого міста прибув бродячий заклинач та оселився неподалік, щоб удосконалити тіло й дух. Біля міської брами він встановив платформу, де діти, а також юнаки та дівчата до вісімнадцяти років могли випробувати свою духовну силу. Він хотів знайти видатний талант, щоб взяти його в учні. Заклинач досконало володів багатьма техніками безсмертних, тож усі жителі міста тільки й робили, що розсипалися у похвалах. Коли Цзю зійшов на платформу, його рівень духовної Ци виявився настільки високим, що заклинач обрав його. Сповнившись захоплення, він кинувся додому та повідомив, що хоче нас покинути. Само собою, старший брат йому не дозволив: в його очах життя заклинача було сповнене мінливостей і позбавлене стабільності. До того ж, адже він заключив союз зі мною, так про який відхід могла йтися мова? Тоді вони з братом сильно посварилися, й цього дня Цзю став похмурим та дратівливим. Ми думали, що в нього це пройде, і просто чекали, коли він змириться зі станом справ.

 

Різко змінившись в обличчі, вона продовжила:

 

– Хто ж знав, що натомість він явить свою звірину натуру? Розлютившись, він убив мого брата та кількох слуг й під покровом ночі біг слідом за цим самим заклиначем! Я ж була лише безпорадною дівчинкою, яка не мала поняття, що робити далі. Моя сім'я загинула, вогнище розорене — що ж мені залишалося? Я взялася за пошуки винуватця своїх бід, але роками не могла вийти на його слід. Заклинач, який узяв його під своє піклування, незабаром загинув жорстокою смертю, й з ним слід перервався... до того дня, коли я випадково потрапила до ЦзіньЛаня. Якби не цей щасливий збіг, боюся, за все своє життя мені б так і не вдалося відшукати цього злодія, який кусає руку, що годує, і встромляє кинджал в спину благодійників. Хіба я могла подумати, що за цей час він досягне такого високого становища — лорда найвищої школи Піднебесся! З тих пір він сильно змінився, але це обличчя... навіть звернися воно в попіл, я б ні з чим його не сплутала! І я не побоюсь назвати заклинача, що спонукало його на злочин — як з'ясувалося, він сам власними руками забрав безліч життів. Його ім'я — У ЯньЦзи!

 

У ЯньЦзи справді користувався певною популярністю у злочинних колах. Звістка про те, що один із дванадцяти гірських лордів був його учнем, привела натовп у жах. Проте їхні приголомшені вигуки замість того, щоб добити Шень Цінцю, допомогли йому повернути самовладання.

 

Розповідь Цю ХайТан викликала у нього неабиякі сумніви, при всьому драматизмі він не уникнув протиріч. Не те щоб Шень Цінцю був упереджений проти свого попередника, але оригінальний твір з таким жаром доводив, наскільки неприємною особистістю був лорд піку ЦінЦзін, живописуючи його гноблену жорстоку натуру, дріб'язковість, заздрісність, ворожість, нездатність платити добром за добро, зарозумілість та марнославство, що непросто було повірити, ніби подібна людина, нехай й в юні роки, могла викликати таку щиру любов людей, не пов'язаних з ним кровними узами.

 

Однак інші, схоже, не вловили цієї невідповідності.

 

Насправді, Шень Цінцю найбільше турбувала саме ця частина сюжету, але не сказати, щоб жах переповнював його серце: не так просто було знайти докази цієї порослої мохом історії. Оскільки звинувачення будувалося виключно на словах Цю ХайТан, йому не склало б особливих труднощів переконати її, що вона просто прийняла його за іншу людину достатньо лише стояти на своєму й ні в чому не зізнаватися. У результаті в багатьох все ж таки залишаться підозри, але така бліду пляму на репутації він якось переживе.

 

Тож йому просто не залишили вибору. У душі він щиро співчував Цю ХайТан, проте не відповідати ж за вчинені оригінальним Шень Цінцю злочини, щоб задовольнити її спрагу помсти! Він безперечно не хотів нести цей чорний горщик! Краще він налагодить провину свого попередника перед Цю ХайТан якимось іншим способом. Він же не вбивав Лю Цинґе, не робив замах на честь Нін Ін'їн... Як би там не було, Шень Цінцю не міг дозволити своїй «міцній, немов будинок у тисячу чі заввишки» репутації звалитися відразу, заваливши свій захист настільки, що навіть колишні прихильники захочуть його крові.

 

І все ж таки нинішня ситуація докорінно відрізнялася від тієї, що він собі уявляв.

 

А все тому, що ці дрібні цятки абсурдних, бездоказових звинувачень збилися разом, погрожуючи звернутися у здорову ляпку: насамперед, сіячі; потім — інсинуації старого голови палацу, і як вінець усьому — звинувачення Цю ХайТан, що свідчать про його порочність і нещирість. Негідник, що спокусив і кинув діву, занапастивши її сім'ю, зрадник, що сплутався з демонами, учень відомого злочинця... Останнє стало завершальним стежком цього хитромудрого візерунка.

 

І подумати тільки, до чого вдалий збіг обставин: усі обвинувачі якимось дивом зібралися в одному місці, підтверджуючи слова один одного в результаті це вже не здається простим збігом.

 

– Голова школи Юе, – вирік старий голова палацу, – ви не бачите, що при розборі подібних справ не можна допускати, щоб особисті прихильності вплинули на результати розслідування? Я вважаю, що у ваших же інтересах сприяти тому, щоб не залишитися в пам'яті людей, як голова школи, при якому на репутацію хребта ЦанЦюн лягли плями, що не змиваються... Воістину, подібний результат був би сумним для всіх присутніх!

 

– Що має на увазі голова палацу? – рівним голосом запитав Юе Цін'юань.

 

– Я вважаю, що в ситуації, що склалася, найкращим рішенням для Шень Цінцю було б покинути свою школу та на якийсь час розташуватися в палаці ХуаньХуа — поки ми не встановимо істини. Як ви на це дивитеся?

 

Всім було зрозуміло, як день, справжнє значення цього «розташуватися».

 

Під пишною резиденцією палацу ХуаньХуа знаходилася підземна Водна В'язниця. Її розташування на додаток до уславленого лабіринту палацу робило її надійним місцем ув'язнення для безсмертних. Незважаючи на те, що втеча з цього вузолу й так уявлялася неможливою, ув'язнених стерегла численна стража, а оснащення камер тортур позаздрив би найжорстокіший тиран. Як правило, ув'язнення у Водній В'язниці зазнавали найбільш мерзенні лиходії з числа заклиначів, які зап'ятали руки кров'ю невинних або переступили інші беззаперечні закони.

 

Простіше кажучи, підземні палаци ХуаньХуа були для заклиначів тим самим, що в'язниця для пересічних людей. Крім злочинців, туди також на час розслідування містилися заклиначі, підозрювані в тому, що є небезпекою для Царства Людей. Після судового розгляду, в якому беруть участь представники всіх чотирьох головних шкіл, вони приймають призначене покарання.

 

– Ви все сказали? – вишкірився Лю Цинґе.

 

Після того, як йому протягом усього цього часу доводилося упокорювати свій шалений темперамент, мовчки слухаючи цей потік нісенітниці, його серце ледь не горіло вогнем. Він вихопив із-за спини ЧенЛуань, приготувавшись до битви. Адепти ХуаньХуа, що стояли навпроти нього, також оголили мечі, спрямувавши на нього блискучі леза та палаючі люттю погляди.

 

– Шиді Лю, опусти зброю, – наказав йому Юе Цін'юань.

 

Хоч такий наказ був не по серцю Лю Цинґе, йому не залишалося нічого іншого, як підкоритися єдиній людині, яка мала на нього беззаперечний вплив, так що він неохоче випустив меч із рук.

 

Задоволено кивнувши, Юе Цін'юань продовжив:

 

– Подібне звинувачення не можна ґрунтувати лише на словах.

 

Довгий меч, що раптово висів на його поясі, з чорною, наче туш, рукояттю, смикнувся, виявляючи загальним поглядам цунь блискучого білизною леза.

 

Тієї ж миті над усією площею нависла невидима гігантська сітка, якою безупинно курсувала духовна енергія.

 

При цьому меч випустив пронизливий звук, від якого молодші адепти машинально закрили вуха, відчуваючи, як нестримно прискорюється їхнє серцебиття.

 

То був меч СюаньСу!

 

Раптова атака справила приголомшливе враження на членов усіх шкіл.

 

Виходить, Юе Цін'юань велів Лю Цинґе відступити, аби влаштувати заварушку власними руками? Невже світ перевернувся?

 

Наскільки було відомо Шень Цінцю, відколи Юе Цін'юань зайняв посаду найвищого з гірських лордів ЦанЦюн, він оголював меч лише двічі: вперше — на церемонії вступу на посаду, а вдруге — в битві з нащадком священного демона — батьком Ло Бінхе. 

 

Лезо здалося лише на один цунь, але всі раптово усвідомили одну річ. Для того щоб сидіти на місці голови піку ЦюнДін, потрібно щось більше, ніж приємний та незворушний характер!

 

– Встановлюйте бар'єр! – проголосив старий голова палацу.

 

Невже війна? Цього разу демони навіть не встигли до ладу виступити на сцену, як люди вже побилися. Шень Цінцю охопило болісне усвідомлення неправильності того, що відбувається. Вихопивши меч із піхв, він жбурнув його так, що СюЯ встромився в землю біля ніг старого голови палацу ХуаньХуа.

 

Кинути меч ворогові було рівносильно здачі — тим самим він визнавав законність свого ув'язнення. Старий голова палацу негайно підхопив меч та велів заклиначам своєї школи відступити.

 

– Шиді! – тихо промовив Юе Цін'юань.

 

– Шисюне, не кажи нічого, – обізвався Шень Цінцю. – Нехай правда каже сама за себе. Цінцю бажає підкоритися приговоpy. 

 

Цей голова палацу страждав на слабкість багатьох старих — причепившись до чогось, їм непросто відступитися. У поєднанні з обмовою сіяча та звинуваченнями Цю ХайТан, його заклик до заточення Шень Цінцю набував характеру неминучості. Як він не намагався цього уникнути, проти всіх надій його шлях знову звернув на криву доріжку оригінального сюжету. Все, що було в його силах — це перешкодити двом найбільшим школам втратити обличчя.

 

4. Страждав на слабкість багатьох старих — в оригіналі вжито словосполучення (lāohútu dàn) — у букв. перекладі «старе яйце, що вижило з розуму». (dàn) — «яйце» — родова морфема лайливих слів.

 

– Подальше обговорення не має сенсу, – продовжував наполягати на своєму Шень Цінцю. – Я здаюсь добровільно.

 

Він не став обертатися, щоб не бачити вираз обличчя Юе Цін'юаня, а натомість кинув швидкоплинний погляд на Ло Бінхе. 

 

На цьому холодному обличчі не відбивалося ні тріумфу, ні смутку. Він, як й раніше, стояв нерухомо, наче статуя, на противагу іншим заклиначам, що зігнулися за три погибелі від крику СюаньСу. 

 

Після нестерпно довгої паузи Юе Цін'юань нарешті зачехлив свій меч — невидима сітка зникла.

 

Повернувшись до нього, Шень Цінцю відважив глибокий уклін. Своїми словами та діями він доставив шисюну чимало прикрощів — ось про це він шкодував по-справжньому.

 

Цю ХайТан все ще схлипувала. Проходячи повз, Цінь ВаньЮе затрималася, щоб втішити її:

 

– Молода пані Цю, як би не повернулася справа, три школи подбають, щоб ви отримали відплату за свої втрати. – вона навмисно випустила з-поміж цих шкіл хребет ЦанЦюн, тим самим якнайясніше заявляючи про свою позицію. Цю ХайТан явно була зворушена, в очах знову заіскрилися сльози, коли вона підняла голову, щоб подякувати дівчині — при цьому її погляд впав на Ло Бінхе, що стояв поряд, і вона мимоволі зашарілася.

 

Шень Цінцю подумки закотив очі. Його щойно осрамили при всьому чесному народі, то чому ж він зовсім не почувається нещасним?

 

Гун'ї Сяо підійшов до нього в супроводі кількох адептів палацу ХуаньХуа, а в руках у нього була до болю знайома штуковина. Привіт тобі, о нитка, що сполучає безсмертних; й хотілося б додати — й прощай, та ніяк.

 

– Старійшина Шень, прошу мене пробачити, – вибачаючись, промовив Гун’ї Сяо. – Цей адепт буде звертатися до вас з належною повагою. Поки судилище не встановить істину, я не допущу, щоб Старійшина відчув хоч найменшу незручність.

 

– Дякую за турботу, – кивнув Шень Цінцю. Про себе ж він подумав: «Яка мені користь від того, що ти один звертатимешся зі мною шанобливо? Ти тільки поглянь на вираз обличчя своїх супутників — та кожен з них готовий зжерти мене живцем. Зрештою, під час Зборів Союзу Безсмертних саме ваша школа зазнала найважчих втрат, тож цілком зрозуміло, що вони хочуть на комусь відігратися».

 

Відчуваючи, як тіло стягує нитка, що сполучає безсмертних. Шень Цінцю остаточно занепав духом. Насамперед йому доводилося відчувати зупинку потоку духовної енергії лише під час нападів інтоксикації невиліковною отрутою, та й то це швидше скидалося на затримку в з'єднанні, яке відразу налагоджується при перезавантаженні модему. Тепер же нитка, що сполучає безсмертних ніби зовсім відсікла його духовну Ци, перетворивши його на звичайну людину.

 

Тим часом старий голова палацу як ні в чому не бувало запропонував:

 

– Що ви думаєте щодо того, щоб влаштувати судове провадження через місяць?

 

– П'ять днів, – буркнув Лю Цинґе.

 

Чим довше пробуде у Водній В'язниці Шень Цінцю, тим більше страждань йому доведеться скуштувати — усвідомлюючи це, Лю Цинґе мав намір скоротити час до розгляду до мінімуму. Само собою, старий голова палацу не погодився:

 

– Боюся, що за такого поспіху багато що буде випущено з поля зору.

 

Переговори завжди були спеціальністю храму ЧжаоХуа, тому настоятель тут же запропонував компромісний варіант:

 

– Як щодо десяти днів?

 

– Не більше семи, – відрізав Юе Цін'юань. – Подальше зволікання немислимо.

 

З боку це найбільше схоже на збивання ціни на овочем ринку. Однак у Шень Цінцю були власні міркування на цей рахунок, які він поспішив висловити: 

 

 – Немає потреби в подальших суперечках, прошу, слідуйте волі голови палацу. Хай буде місяць.

 

За місяць квіти роси місяця та сонця встигнуть підрости ще трохи. Скосивши очі на Шан Цінхуа, Шень Цінцю виразно шепнув бровами. Побратим по нещастю відразу озвався, крадькома з'єднавши пальці в жесті: «Не хвилюйся, у мене все схоплено!»

 

Ось тільки... чи зможе він дожити до дня суду в палаці ХуаньХуа, де балом править Ло Бінхе?

Далі

Том 2. Розділ 30 - Лабіринт Водної В'язниці

– Старійшино Шень, будь ласка, одягніть це!   Шань Цінцю схилив голову, та на його очі лягла чорна пов'язка.   Насправді, подібна обережність була зайвою. Зважаючи на міріади закляття, що лежать в основі лабіринту, навіть запиши Шень Цінцю весь свій шлях на відеокамеру, йому все одно не знайти виходу.   Через вологість, що тут панувала, земля була дещо слизькою, й Шень Цінцю із зав'язаними очима залишалося лише покладатися на милість провідних його адептів.   – Гун'н Сяо, – гукнув він.   Ступаючий за ним по п'ятах адепт прискорив крок, щоб відповісти.   – Старійшино Шень?   – Чи можу я підтримувати зв'язок з людьми із зовнішнього світу в очікуванні суду чотирьох шкіл?   – Тільки ті, хто має на поясі перепустку палацу ХуаньХуа, зможуть сюди увійти.   Виходить, Шан Цінхуа буде не так просто пробитися до нього, щоб обговорити, що потрібно робити з квіткою роси місяця та сонця. Подумавши над цим, Шень Цінцю запитав:   – А що зробили з тими сіячами?   – Після спопеління їх останки передали великим майстрам храму ЧжаоХуа, щоб вони зробили церемонію упокою їхніх душ.   Збоку почувся невдоволений голос:   – Шисюне, навіщо ти взагалі з ним розмовляєш? Невже він сподівається, що йому вдасться звідси вийти?   Шень Цінцю впізнав рябого адепта, що говорив із самого початку налаштованого проти нього.   – Не смій грубіянити! – обсмикнув його Гун'ї Сяо.   Однак Шень Цінцю лише посміхнувся:   – Він правий — зараз я всього лише бранець, так що він має право говорити зі мною, як йому заманеться. Немає потреби його дорікати.   У цей момент вони нарешті прибули до місця ув'язнення Шень Цінцю — чорну пов'язку зняли з очей, виявляючи його погляду величезну кам'яну печеру.   Внизу виблискувала поверхня темного озера. На стінах на різних інтервалах горіли смолоскипи, світло яких тріпотіло на водній гладі. У центрі озера височіла рукотворна біла платформа близько шести чжанів у довжину, що сяє подібно до нефриту.   Гун'ї Сяо витягнув зв'язку ключів та торкнувся ними каменю. Від поверхі озера тут же долинув металевий брязкіт, немов повернулись залізні шестерні, й з води випливла кам'яна стежка, що веде до центру озера.   – Старійшина Шень, прошу вас, – зробив жест, що запрошує, Гун'ї Сяо.   – Погляньте, – кинув рябий адепт, піднімаючи камінь, щоб кинути його у воду.   Замість того, щоб тонути, камінь продовжив плавати, ніби шматок дерева. Раптом поверхня води покрилася міріадами бульбашок, шиплячи, мов кинуте на розпечену сковороду м'ясо, та камінь розчинився без сліду.   – Цю Водну В'язницю нечасто використовують, – самовдоволено заявив рябий адепт. – Ті, що намагаються звідси бігти чи викрасти бранця, закінчують тим, що просто розчиняються у водах озера.   Така руйнівна сила вразила навіть Шень Цінцю. Впади він у це озеро, від нього не залишиться навіть кісток.   І де, хотілося б знати, уславлені праведники з палацу ХуаньХуа роздобули стільки рідини, що явно суперечить усім законам й установленням?   Шень Цінцю пройшов кам'яною стежкою, дотримуючись крайньої обережності: посковзнись він, у тому, що станеться далі, не було б ні краплі смішного. Варто йому досягти платформи, як Гун'ї Сяо знову повернув ключ, та вузька стежка зникла в чорних водах.   Шень Цінцю опустився на платформу, озираючи своє нове місце перебування. В розумі він прикидав, чи зуміє перелетіти над поверхнею озера на літаючому мечі — адже тоді руйнівна сила води його не торкнеться... Варто йому подумати про це, як Гун'ї Сво повернув якусь штуку поруч із замковою свердловиною.   Печеру відразу заповнив звук води, що ллється. Піднявши голову, Шень Цінцю виявив спадаючі зі стелі подерті серпанком потоки, що оточили платформу.   …Та ща! Крізь подібний заслін не пробитися й мусі, не говорячи вже про звичайного смертного!   Водна В'язниця палацу ХуаньХуа воістину заслуговує на свою зловісну репутацію! Не дивно, що всі голови інших шкіл, не змовляючись, обрали місцем його ув'язнення саме її!   ***   Шень Цінцю знав, що спокійно чекати судилища йому не дадуть, але не припускав, що його потурбують так рано.   Заклинач прокинувся від того, що його обкотили крижаною водою.   Здригнувшись від холоду, він уявив, що якимось чином, задрімавши, впав у озеро. Струснувши головою, він почав моргати, щоб угамувати різь в очах — лише тоді до нього дійшло, що це була абсолютно нормальна вода, а не та богомерзка кислота.   Шень Цінцю, що обплутували тіло, сто вісімнадцять вервій безсмертних були тонкі, як павутиння, проте блокували не тільки потік енергії Ци, але частково й кровообіг. Через це його здатність переносити холод значно знизилася, тому йому залишалося лише тремтіти.   Водна завіса, що оточувала платформу, зникла, а з води виступала кам'яна стежка.   Як тільки Шень Цінцю вдалося проморгатися, він побачив прямо перед собою пару вишитих туфель. Піднявши очі, він уткнувся поглядом у рожеве вбрання.   Дівчина, що стояла перед ним, була з голови до п'ят одягнена в рожеве та обвішана коштовностями, немов різдвяна ялинка.   Зігнувши прекрасні брови, вона втупила на чоловіка гнівний погляд великих мигдалеподібних очей. На її плечі лежав металевий батіг, що не віщував нічого доброго.    Шень Цінцю подумки закотив очі.   Зрозуміло, ніхто не міг зрівнятися в мистецтві тортур з Ло Бінхе, але і його дружин був цілком достатньо, щоб довести людину до білого жару. Виникаючи перед ним одна за одною, наче квіти на надто пишній клумбі, всі вони своєю появою лили йому нові неприємності. Чому б вам усім не забратися своєму достославному чоловікові — цього Шень Цінцю нітрохи займають ваша краса, ясно вам, товариші жінки?   Тим часом дівчина вставила на нього батіг:   – Я ж бачу, що ти вже прокинувся, тож нема чого прикидатися мертвим! У цієї майстрині палацу є до тебе кілька запитань!   Враховуючи її вік та навички, навіть за нинішнього стану Шень Цінцю було не дуже мудрим кроком з її боку вчинити йому допит особисто.   – Якими б не були ці питання, – відгукнувся Шень Цінцю, – не думаю, що молодій пані палацу¹ слід цим займатися.   “1. Молода пані палацу (xiǎo gōng zhū) — Сяо Гунчжу — у пер. з кит. «маленька (або молодша) господиня палацу» цієї героїні, як і в її батька, старого голови палацу ХуаньХуа (або Лао ГунЧжу), по забаганню автора немає власного імені, тільки титул.”   На це ясна перлина на долоні старого глави палацу, ця войовнича ватажка гарему Ло Бінхе заявила без найменшої поваги:   – Вистачить балаканини! Якщо ти знаєш, хто я така, то здогадуєшся й про мету мого візиту! – від нападу ледь стримуваної лютості вона ледь не заскреготіла зубами, очі почервоніли від припливу почуттів:   – Ти — просто небачений злодій! Подумати тільки, сплутатись з демонами, зрадивши своїх товаришів! Будь впевнений, праведна відплата наздожене тебе — сьогодні ця майстриня палацу викладе тобі знатний урок!   – Щось я не пригадаю, як зізнавався у своїх злочинах, – як ні в чому не бувало відгукнувся Шень Цінцю.   Юна пані нетерпляче тупнула ногою:   – Вважаєш, раз ти не зізнався, так ніхто не наважиться покарати тебе? Тебе, втілення підлості, обману та жорстокості! Рахуючись благородним гірським лордом, ти поводився з ґеґе Ло, як із твариною — хтось після цього здивується, що ти продався демонам?   Воістину, закони спадковості суворі та нещадні — якби він й не здогадувався про її походження, то за однією логікою безпомилково впізнав би в ній горду дочку глави палацу!   На мить втративши дар мови, Шень Цінцю видавив:   – Він правда сказав тобі, що я поводився з ним, як з твариною?    – Ґеґе Ло такий добрий та всепрощаючий зрозуміло, він ніколи не сказав би подібного, – заспівав ніжний голосок молодої пані палацу, пом'якшений справжнім почуттям. – Він ховає свої рани глибоко в серці, не даючи про них знати жодній живій душі. Але невже ти думаєш, що через те, що він не говорить про це вголос, мені невідомо про його страждання, ніби у мене немає очей та серця?   Від цієї пишномовної промови Шень Цінцю стало порядком не по собі. Що це, допит чи чортовий поетичний конкурс?   Він, правда, не знав, чого йому хочеться сильніше: чи впасти на землю у приступі оглушливого реготу, чи залитися горючими сльозами.   «Що я можу з собою вдіяти? – журився про себе Шень Ціншю. – Я знаю, що жорстоко сміятися з сестрички, яка настільки щиро освідчується в коханні, але це ж просто цирк якийсь! З пательне еротичними номерами!»   При значних розмірах гарем Ло Бінхе страждав цілком передбачуваною різномастістю — результат того, що головний герой, віддаючи перевагу кількості, ніж якості, замахнувся на кус, який був не в змозі прожувати. Ну й ще, зрозуміло, того, що Сян Тянь Да Фейцзі намірився написати гаремний роман, будучи невинним, який від сили кілька разів за своє життя тримав дівчину за ручку — от він розбирається в цій справі, хе-хе!   Мабуть, молода пані палацу й справді була не позбавлена ​​певної проникливості: підозріло нахмурившись, вона запитала:   – Що це за вираз на твоєму обличчі?   Шень Цінцю відразу набув вигляду граничної серйозності, вигнав з обличчя навіть тінь посмішки: наскільки він знав, це дівчисько краще не злити. І справді, вона відразу злетіла на дибки:   – Ти смієшся з мене, чи що?   Спочатку молода пані палацу була в захваті від свого друга дитинства, Гун'ї Сяо, проте при появі Ло Бінхе її почуття негайно перекинулися на Єдиного і Неповторного. Тут уже нічого не вдієш: від початку такого роду романів, якщо перед героїнею постає вибір між старовинним другом та таємничим незнайомцем, вона, підкоряючись принципу «падіння з небес», віддасть перевагу останньому. Шень Юань завжди підозрював, що подібна штука настільки популярна в гаремних романах, тому що в житті вистачає людей, яких кинули подібним чином, або які самі не проти відбити чужу подружку вони й отримують збочене задоволення від цих любовних трикутників.   Зрозуміло, героїні, переметнувшись подібним чином, щиро вважають, що нічого поганого не зробили — адже вони лише слідували поклику серця, тільки й все — але в глибині душі усвідомлюють, що їх совість нечиста, тому варто їм помітити косий погляд, як їм здається, що з них сміються. Несамовито, від сорому, що переходить у неконтрольований гнів, молода пані змахнула батогом.   Вона розітнула повітря зі зловісним свистом. Хай нитка, що сполучає безсмертних позбавило Шень Цінцю духовної енергії, його фізичні навички нікуди не поділися: він швидко відкотився, так що батіг впечатався в платформу в якихось трьох чі від його ноги.   Від удару на всі боки полетіла кам'яна крихта. Піднявшись на одне коліно, Шень Цінцю обережно розігнувся.   Якого біса це дівчисько використовує шипований батіг?! Це просто обурливо!   Але що було ще більш неправильним, так це те, що в оригінальному романі маленька принцеса застосовувала цей самтй батіг лише щоб колошматити своїх суперниць по гарему, розриваючи прекрасні сукні на шматки — тих, що на своє нещастя удостоїлися уваги Ло Бінхе — так якого біса вона б'є цією штуковиною його?    «Прийди до тями, жінка, я не твоя суперниця! Можна подумати, у мене без того мало проблем, щоб усі продовжували навішувати на мене цю сюжетну роль!»   Промахнувшись, молода пані лише розлютилася ще дужче. Батог свиснув, обрушуючи новий удар. Якою б швидкою не була реакція Шень Цінцю, він все ж таки був пов'язаний, та тому, хоч удар й не зачепив шкіру, батіг порвав одяг у кількох місцях.   Продовжуючи ухилятися, незабаром Шень Цінцю досяг краю платформи. Тепер відступати було нікуди, так що йому залишалося лиш прийняти на себе наступний удар. Стиснувши зуби й заплющивши очі, він приготувався до обпікаючого дотику батога.   Однак очікуваного спалаху болю не було.   Коли він нарешті зважився розплющити очі, його серце пішло в п'яти.   Ло Бінхе голими руками стискав шипастий хвіст батога. Його очі перетворилися на два холодні примарні смолоскипи. Роняючи слова, немов льодяники на мерзлу землю, він сказав:   – Що. Ти. Робиш?   Молода пані палацу, що не помітила його появи, була вибита з колії, але що налякало її по-справжньому — так це застиглий вираз на обличчі Ло Бінхе, подібного до якого їй бачити ще не доводилося. Крихке тіло пронизало мимовільне тремтіння.   З самого дня їхнього знайомства Ло Бінхе завжди був доброзичливий, м'який, уважний до інших — їй і на думку не спадало, що він може дивитися на когось таким ненависним поглядом. Молода пані палацу машинально відступила на кілька кроків тому, перш ніж зуміла видавити:   – Я... я... я взяла у батька перепустку, щоб допитати його...   – Суд відбудеться не раніше ніж за місяць, – холодно заявив Ло Бінхе.   Юна пані палацу раптово відчула себе зрадженою.   – Від нього постраждало стільки моїх братів та сестер! – вигукнула вона. – І він так погано з тобою поводився! Що такого, якщо викладу йому урок?   Ло Бінхе висмикнув батіг з її рук, не звертаючи уваги на шипи. Здавалося, при цьому він не доклав жодного зусилля, проте, коли він розтиснув пальці, залізні сегменти батога виявилися роздавлені, ніби проростки бамбука.   – Іди геть, – безпристрасно кинув він.   Юна пані, витріщивши очі, дивилася на те, що сталося з її улюбленою зброєю. З її рота вирвалося здивоване:   – ...А?   Ткнувши палець на Шень Цінцю, вона перевела його на Ло Бінхе кинувши голосом, в якому вгадувалися сльози, що підступали:   – Та як ти смієш так зі мною поводитися? Я хотіла помститися за тебе, а ти?   Ло Бінхе без слів жбурнув батіг в озеро — цього разу люте шипіння металу, що розкладалося, тривало куди довше.   Губи молодої пані затремтіли.   Раптом її відвідала думка, що насправді Ло Бінхе хотів розчавити й кинути в озеро... її саму. Схоже, жарти справді скінчилися. Голосом, сповненим гіркоти та образи, вона заволала:   – Я ж робила це заради тебе! – потім розвернулася та, ридаючи кинулася геть.   Шень Цінцю про себе заревів їй в унісон: «Цей чортів сюжет летить під укіс, наче поїзд, що зійшов із рейок! Ну де я звернув не туди?!»   Він все ще голосив про себе, коли погляд Ло Бінхе змістився з дівчини, що тікає на нього.   Шень Цінцю тут же відчув нестерпний біль у всьому тілі. Вже краще б молода пані палацу відшмагала його, завдавши сто вісімдесят ударів, ніж залишитися віч-на-віч з Ло Бінхе в обмеженому просторі!   Деякий час вони мовчки міряли один одного поглядом, потім Ло Бінхе зробив крок уперед.   Шень Цінцю несвідомо відступив.   Ло Бінхе простяг руку, але, раптом завмерши, опустив її.   – Чому вчитель знову тікає від мене? – буркнув він. – Якби я хотів з ним щось зробити, для цього мені не знадобилося б до нього доторкатися.   Й то правда. Навіть єдина крапля демонічної крові, що проникла в тіло, рівносильна годинниковій бомбі, містячи у собі незліченні способи завдавати страждань. Ло Бінхе досить ворухнути пальцем, щоб усі нутрощі Шень Цінцю перекинулися вгори дном, а сам він упав до його стоп з благанням про смерть.   Знову опустившись на платформу в належній для медитації позі, Шень Цінцю підвів очі, щоб зустріти погляд Ло Бінхе.   Цілий місяць.   Він повинен протриматися будь-що-будь. Після цього він знову буде вільний, як птах у небі, як риба у морі. Татусь Шень Цінцю не повинен звертати уваги на такі провокації!   Якийсь час обидва мовчали. Нарешті Шень Цінцю не витримав:   – Якщо хочеш щось зі мною створити, тобі немає потреби поспішати. Після судилища я буду втоптаний у бруд, моя репутація буде розвіяна на порох, а життя виявиться повністю у твоєму розпорядженні. Невже не варто почекати, щоб насолодитися тріумфом сповна?   Говорячи це, він ґрунтувався на тому способі думок, що був властивий оригінальному Ло Бінхе, виходячи зі знання його психології, це неодмінно мало спрацювати. Однак замість того, щоб прояснитися, погляд його учня несподівано став ще холоднішим та лякаючим.   – Чому вчитель так упевнений, що вирок буде не на його користь? – повільно промовив він, примружившись.   – Це я маю ставити тобі це питання, чи не так? – парирував Шень Цінцю.   – Мені? – повернув запитання Ло Бінхе. – Знову я, – посміхнувся він.    Від цього Шень Цінцю просто втратив мову.   Взагалі–то кажучи, всієї цієї історії з містом ЦзіньЛань в оригінальному сюжеті й близько не було. Виходячи з хронології оригінальної книги, в цей час Ло Бінхе повинен був все ще вдосконалювати свої навички в Царстві Демонів, а Шень Цінцю ні сном, ні духом не знє про його зловісну долю, що чекає. Однак Сян Тянь Да Фейцзі зробив особливий наголос на одній речі: з моменту повторної появи Ло Бінхе всі вбивства, змови та лиходійства незмінно пов'язувалися з ним з якого боку не подивися, а найбільш очевидним підозрюваним завжди залишався Ло Бінхе!   Заклавши руки за спину, він з похмурим виглядом заходився міряти платформу кроками.   – Чи можу я запитати вчителя, – раптово зупинившись, відривно кинув Ло Бінхе, – чи він правда вважає, що всі злочини й вбивства, які скоюються демонами в Царстві Людей моїх рух справа?   Шень Цінцю насупився.   Не отримавши відповіді, Ло Бінхе стиснув кулаки.   – Колись ти мені вірив, а тепер вважаєш, ніби всіма моїми діями рухає злий намір. Невже різниця між нашими расами настільки велика, що докорінно змінила твоє ставлення до мене?   – У такому разі, у мене до тебе теж є одне питання, – не в силах мовчати, наважився заговорити Шень Цінцю.   – Цей учень готовий слухати з усією повагою, – схилив гопову набік Ло Бінхе.   – Якщо твоїм впровадженням у палац ХуаньХуа керував не злий умисел, то дозволь запитати, які ж були твої справжні мотиви?   І якого біса герой творить бог знає що, наплювавши на основну сюжетну лінію? Сповна настраждавшись й від системи, й від цієї бідної книжечки, Шень Цінцю був просто зобов'язаний поставити це питання — хоча б самому собі.   Здавалося, ці слова порядком спантеличили Ло Бінхе — його губи заворушилися, ніби він намагався щось сказати, але в результаті вважав за краще промовчати.   – Не можеш відповісти? – цілком щиро здивувався Шень Цінцю.   Що трапилося із самовпевненістю головного героя, який зумів підкорити хребет ЦанЦюн однією силою свого красномовства? Можливо, це також наслідки "прискореної програми" навчання у Царстві Демонів? Очків переконливості явний недобір…    – Вчитель все одно мені не повірить, – нарешті неохоче відгукнувся Ло Бінхе. – То що яка різниця, що я скажу?   Полум'я смолоскипів затремтіло, розсипаючи відблиски по поверхні води, що схвилювалася, а Шень Цінцю здригнувся разом з ними.   На деякий час знову запанувала тиша, але цього разу її порушив Ло Бінхе:   – Але я сподіваюся, що вчитель дасть мені щиру відповідь на одне запитання. – підібгавши губи, він напружено повторив: – Єдине питання.   – Говори, – кинув Шень Цінцю.   Зробивши повільний вдих, Ло Бінхе прошепотів:   – Ви шкодуєте про це?   Шень Цінцю зімкнув губи, міряючи Ло Бінхе небезпечним поглядом. Нехай те, про що він, власне, повинен шкодувати, не прозвучало, для нього це було ясніше: про те, що він скинув учня в Нескінченну безодню.   «Ти навіть не можеш уявити собі, наскільки». Зрозуміло, шкодує до посиніння! Але зараз головне зрозуміти: з якою метою Ло Бінхе поставив це питання?   У скронях Шень Цінцю запульсувало, та раптово перед його очима спалахнуло гігантське діалогове вікно.   [Будь ласка, виберіть відповідь з наступних опцій:   А: Я шкодую. Вчитель глибоко шкодує про це з того самого дня. За минулі роки не було жодної миті, коли б я не журився про це.   В: (злісно посміхаючись) Бачачи, на що ти перетворився, я анітрохи про це не жалкую!   С. Промовчати.]   «Та щоб тебе. Це ще один наслідок оновлень? Що це за хрінь у дужках? Тепер ти ще й вираз обличчя за мене будеш підбирати? Це що тобі, GALGAME², чорта з два?»   “2. GALGAME (або скорочено — glgm) — японська гра, де гравець зустрічається з привабливими дівчатами, пов'язана з частим вибором відповідей зі списків, що випадають.”   Безперечно, попередня версія подобалася йому куди більше.    «Гей, добрі люди, поділіться хтось вихідцем системи версії 1.0, – у відчаї кинув він про себе, – я вічно молитися за вас та ваших близьких!»   Від судорожних роздумів бездоганне обличчя Шень Цінцю потемніло. «Опція А звучить надто фальшиво — на місці Ло Бінхе мене знудило б від такої кількості рожевих соплів. Як щодо Б? Ти готова надати мені гарантії, що він не задушить мене на місці?»   [Будь ласка, робіть вибір швидше.]   «С, С, С!» – подумки вигукнув Шень Цінцю.   [Вам нараховано 10 балів за художню та філософську глибину.]   «Хтось пояснить мені, як взагалі оцінюється ця чортівня?» – вибухнув Шень Цінцю. З цією думкою він повільно переклав погляд на Ло Бінхе, стійко зберігаючи промовлене мовчання.    Той, не отримавши відповіді, повільно розтиснув кулаки.   – Насправді, я завжди знав відповідь, – з гіркотою кинув він. – І все ж навіщось поставив це питання вчителю. Я такий телепень.   Якби Шень Цінцю не знав, що Ло Бінхе є основною силою цього сюжету, з якої беруть енергію всі системи, він вирішив би, що в якийсь момент учня теж підмінили. Й, якби не будучи у нього проклятого провидецького дару, що дозволяє передбачати всі жахи, що готує йому сюжет, Шень Цінцю вирішив би, що Ло Бінхе... щиро засмучений.   Воістину, мовчання — золото. Варто відкрити рота, як наговориш такого, про що шкодуватимеш все життя. Закривши очі, Шень Цінцю вдався до медитації.   Через деякий час благословенна тиша була порушена тихим голосом Ло Бінхе:   – Вчитель завжди такий стриманий й скупий на слова. Перш ви б удостоїли мене хоча б парою фраз — однак нині не бажаєте кинути учневі і ці крихти. – після паузи його тон раптово перемінився: – Що ж, насправді, це не має значення. Я знаю багато способів, щоб змусити вас заговорити.   При цих словах очі Шень Цінцю розплющилися. Внизу живота зародився легкий біль, що коле.   «Коли я кажу тобі не подобається, мовчу ти знову незадоволений, – у паніці подумав Шень Цінцю. – Тобі взагалі можна догодити?»   Тієї ж миті поколювання зникло, та замість нього по судинах почало поширюватися відчуття, ніби всередині нього повзають полчища комах. Після кількох днів сплячки кров священного демона нарешті повністю пристосувалася до тіла нового господаря й тепер, підкоряючись волі початкового власника, почала куштувати його органи.   – Селезінка, – почав ліниво перераховувати Ло Бінхе. – Нирки, печінка, легені...   При кожному слові в іменованому ним місці піднімалося нестерпне печіння й свербіння, ніби в плоть встромлялася тисяча крихітних жвав. Хоча цей біль не можна було назвати нестерпним, він наближався до цього порога.   Не в силах зберігати колишню позу, Шень Цінцю зігнувся навпіл, щосили борючись із бажанням стиснутися в грудку. Струмки поту з'єдналися з ще не висохлими краплями води, обросивши платформу.   Тепер Ло Бінхе нарешті діяв, як йому й належить, та настала черга страждати Шень Цінцю. «Чорт, у животі все перевертається, – стогнав сам чоловік. – Як дівчата взагалі це терплять?»   – Вчителю, де б ви хотіли це відчути? – майже ласкаво кинув Ло Бінхе.    «Та ніде! До речі, я що, по-твоєму, ще недостатньо це відчув?! На що це буде схоже потім? – від щирого серця за уявним сервером системи, Шень Цінцю подумки заволав: – Гей, ти, може, зробиш хоч щось? Чи я тобі більше не користувач?»     [Бажаєте використати артефакт «Підробна нефритова підвіска Гуан’інь»? Нагадування: Ключовий артефакт може бути використаний лише один раз.]   «І який рівень гніву Ло Бінхе зараз?»   [30 пунктів.]   «Ти впевнена, що правильно рахуєш? – вразився Шень Цінцю, – Чому так мало? Це вже за межею будь-якої логіки! Використати артефакт, здатний зняти 5 000 пунктів, для того, щоб позбутися жалюгідних 30 — та мене жаба задушить! – обурився він й знову почав допитувати систему: А інші варіанти є? Може, знайдуться якісь хороші патчі?»   [Бажаєте використати «Малий двигун сюжету»?]   Правду кажучи, це звучало не надто надихаюче, але, оскільки з вибором у нього так й так було небагато. Шень Цінцю рішуче натиснув на кнопку запуску!   – Не бажаєш ні говорити зі мною, ні навіть дивитися на мене? – посміхнувся Ло Бінхе. – Вважаєш, що я брудний? – з цими словами він зробив швидкий крок уперед, випаливши: – Не вважай, що я тобі в цьому потуратиму!   З цими словами він викинув руку, щоб схопити Шень Цінцю за плече. Однак той, передбачаючи його рух, ухилився, тож Ло Бінхе спіймав лише рукав. Оскільки вбрання Шень Цінцю було ґрунтовно пошматовано батогом молодої пані палацу, порвавшись, воно зовсім спало з плеча.   Це спричинило зовсім непередбачену реакцію Ло Бінхе: він, ніби заворожений, дивився на плече вчителя.   Оскільки Шень Цінцю нещодавно обкотили крижаною водою, мокра одежа та волосся все ще липли до сніжно-білої плоті, на тлі якої червоними нитками проступав нитка, що сполучає безсмертних. Хоч вираз обличчя чоловіка залишався настільки ж безпристрасним було в його зовнішності щось... зламане.   Очі Ло Бінхе раптово розширились. Він із зусиллям відірвав погляд та різко відвернувся, відсмикнувши руку, немов торкнувся розпаленого заліза.   Схоже, саме цей рух паразити в крові Шень Цінцю сприйняли як сигнал до відступу: пустившись врозтіч, наче перелякані звірята, вони усунули болісне відчуття застою.   Шень Цінцю вперше за довгий час зітхнув з полегшенням, настільки втішним, що на очах виступили сльози — до біса цю нитку!   «Як взагалі працює цей «Малий двигун сюжету»? – мимоволі здивувався він. – Те, що одяг рве, це я вже зрозумів — може, його варто було назвати: «Малий ініціатор стриптизу»? На чому він, цікаво, заснований — на природній огиді головного героя до голого чоловічого тіла?»   Деякий час Ло Бінхе так й стояв спиною до нього в напруженій позі, ніби не знаючи, куди подіти руки. Раптом він зі швидкістю блискавки зірвав із себе власну верхню сукню й, не обертаючись, шпурнув її в обличчя Шень Цінцю.   «І що, скажіть на милість, це означає?» – оторопів той.   Ця сцена, цей жест... Чому це так його непокоїть? На думку мимоволі спало сюжетне кліше: «Хлопець накидає куртку на змучену дівчину, яку щойно вирвав з лап лиходія».   При цій думці все всередині Шень Цінцю похололо, а волосся стало дибки. Зробивши легкий рух плечем, він дозволив сукні чорнильного кольору зісковзнути на платформу.   Срібна вишивка, наче жива, зміїлася по тонкій тканині. Почувши шелест, Ло Бінхе озирнувся, щоб побачити своє вбрання на землі. Шень Цінцю навіть обережно підштовхнув його до учня.   Насправді чоловік подумував, чи не краще було скласти вбрання — він так й не встиг визначитися з цим, коли Ло Бінхе раптово розвернувся до нього. У вугільно-чорних очах вирувало відбите полум'я смолоскипів, на тильній стороні кисті проступили вени — здавалося, його лють лише розгорілася ще дужче. Кілька разів стиснувши й навпаки пальці, він зробив кілька стрімких випадів, ніби скидаючи пару.   Насправді він нікуди особливо не цілився: пара ударів припала по озеру, викликавши кілька великих сплесків на відстані, ще один дістався стіні, вибивши здоровенну дірку уламки каменю так й бризнули, смолоскипи обсипалися у воду, продовжуючи горіти через дивні властивості цього озера. Світло, що падало знизу кидало дивні відблиски на обличчя Ло Бінхе, перетворюючи його на маску з різких тіней та червоного світла.   – Я зовсім забув, що вчитель ненавидить все, чого торкнулася брудна рука демона. – повільно опустивши руку, промовив він.   Ви тільки подивіться на цього неперевершеного головного героя, який щойно вчинив погром через якусь висмоктану з пальця дурницю, незважаючи на шкоду, яку це завдасть його іміджу! І чим це відрізняється від примхливої ​​дитини, яка кидається кубиками? Безперечно, головний герой не тягнув на роль харизматичного лідера.   Насамперед бездоганно гладкі стіни тепер були з вибоїнами та розколинами — а все тому, що Ло Бінхе наче діва у червоний день календаря.   Обернувшись, він виявив, що Шень Цінцю оглядає все це з виглядом безтурботного спокою, наче випадковий спостерігач. У потилиці Ло Бінхе застукотіло, й він прошипів, стиснувши зуби:   – …Я справді хочу побачити на власні очі, як через місяць від твоєї хваленої репутації не залишиться каменя на камені, а сам ти валятимешся в бруді, благаючи про прощення!   З цими словами він кинувся геть із платформи. Проходячи повз, він щосили рушив по механізму, та вода знову заструмила зі стелі. Шень Цінцю сів на колишнє місце, озираючись у повній розгубленості. Нині він бранець у безроздільній владі Ло Бінхе, так що ж тому потрібно ще?   Шень Цінцю, що залишився на самоті, захлеснули спогади. Незважаючи на те, що до падіння в Нескінченну безодню Ло Бінхе ніколи не виявляв своєї шаленого характеру, то, з яким виглядом він втік, коли вчитель кинув додолу його одяг, чимось нагадало того безневинного баранця, яким колись був його учень.   Шень Цінцю, що раптово мирно віддається ностальгії, охопило непереборне бажання чхнути. Мокрий одяг зовсім не захищав від застиглого каменю, так що йому залишалося лише натягнути на себе чорне вбрання Ло Бінхе.   А що йому лишалося? Зрештою, що б там не навіював собі Ло Бінхе, небажання Шень Цінцю одягнути його одяг виходило зовсім не з ненависті до демонів — просто він не міг зробити цього перед учнем, та й все.   Хіба міг він забути, як у оригінальному романі Ло Бінхе щоразу накидав своє вбрання на дівчину після сексу?   Прийняти цей жест означало пасти в його очах так низько, наскількице взагалі можливо!   Знову зібравшись вдатися до медитації, Шень Цінцю виявив, що, схоже, саме провидіння збиралося перешкодити цьому мирному заняттю. Спершу це сталося в печері Лінсі, коли його відвернули крики Лю Цинґе, тепер те саме творилося у Водній В'язниці.   Шум водяної завіси стих, й з води знову з'явилася провідна до платформи стежка, якою цього разу квапливо пройшов Гун'ї Сяо. Піднявши очі на Шень Цінцю, він мало не впав у озеро з подиву.   – Ш... ш... Старійшина Шень, ви... – випалив він, запинаючись.   – Що — я? – здивовано перепитав Шень Цінцю.   У Гун'ї Сяо був дуже дивний вираз обличчя, ніби він досі сумнівався, залишитися йому або бігти звідси з усіх ніг. Він так й продовжував стояти на стежці, не наважуючись ступити на платформу. Простеживши його поглядом. Шень Цінцю опустив очі на власне тіло.   – Цей одяг, хіба він не… – несміливо почав Гун'ї Сяо.   Шень Цінцю зітхнув. Так і є, з панського плеча.   Нарешті Гун'ї Сяо вийшов із ступору. Кашлянувши, він чемно поцікавився:   – Як Старійшина Шень провів ці два дні?   – Цілком задовільно, – буркнув Шень Цінцю, благаючи себе: «Та залиште ви нарешті цього старого в спокої? За ці два дні в мене вже третій за рахунком відвідувач — навряд чи хтось із ув'язнених тут раніше удостоювався подібної уваги. Мабуть, адепти палацу ХуаньХуа вирішили розширити спектр послуг, що надаються Водною В'язницею, додавши до них візити в будь-який час дня та ночі!»   – Я чув, що минулої ночі шисюн Ло... – обережно почав Гун'ї Сяо, – пішов від вас у жахливому гніві, так що цей адепт був стурбований, чи не зробив він щось із Старійшиною Шенем... – при цих словах його погляд був намертво прикутий до одягу Ло Бінхе.   Шень Цінцю мимоволі запахнув тугіше поли одягу.   «Ну а я тут до чого? – подумки обурився він. – Це Ло Бінхе влаштував тут тарарам та наробив дірок у стінах, учинивши в цьому без того не надто комфортабельному містечку першорядний розгром, то з якої радості ти так дивишся на мене?»   – Як я подивлюся, Ло Бінхе почувається у палаці ХуаньХуа як риба у воді.   Гун'ї Сяо видав невеселий смішок.   – Воістину, духовні сили шисюна Ло неперевершені, він руйнує, наче грім, та проноситься, ніби вітер, залишаючи інших валятися в пилу — нічого дивного, що вчитель так його цінує. Якби шисюн Ло так не противився тому, щоб офіційно стати його учнем, боюся, не бути мені старшим адептом.   Побачивши сумне вираження його обличчя Шень Цінцю мимоволі сповнився співчуттям.   – Однак цей адепт прибув не заради цього — він повинен передати вам важливу звістку. Цього ранку гірський лорде Шан попросив перепуск у мого майстра, але, оскільки справа затяглася, старійшина Шан попросив цього адепта передати вам послання.   Він запустив руку за пазуху й вийняв листа.   Похапцем складений удвічі листок не був запечатаний ні закляттям, ні хоча б восковою печаткою.   Браво. Шан Цінхуа, нічого не скажеш!   – Прошу, не хвилюйтеся, Старійшина, я вже переглянув цей лист, – зауважив Гун'ї Сяо.   Спробуй після цього не похвилюйся, трясця твоїй матері!   – Але все ж таки не зрозумів, про що в ньому йдеться, – продовжив Гун'ї Сяо.    Шень Цінцю з полегшенням видихнув. Схоже, він й справді недооцінив Шан Цінхуа — той не завалив би місію подібним чином. Мабуть, він використав якийсь таємний код, передбачаючи, що послання може потрапити не в ті руки.   Струшивши листок, Шень Цінцю розгорнув його двома пальцями.   Ледве глянувши на нього, він позеленів, а прочитавши перші рядки, побілів. У міру читання, мабуть, його обличчя являло собою цікаве кольорове шоу.   Лист був англійською.   Точніше, на моторошному варіанті чінгліша³, що складається з суцільних помилок. При складанні Шан Цінхуа широко запозичив китайську граматику, а слова, які він не знав англійською, тупо написав на піньїні.   “3. Чінгліш (Chinglish) — варіант англійської мови, створений під впливом китайської мови. Термін «чінгліш» використовується для позначення змін у граматичному ладі мови, що не зустрічаються в англійській, а також безглуздих з погляду англійської мови фраз, що використовуються англійською в контексті китайської мови.”   О, великий Літак, що Пронизує Небеса, тобі не приходило в твою письменницьку голову, що я теж нічогісінько не зрозумію в твоїй сміттєвій англійській?   Однак, трохи поламавши голову, йому вдалося порозуміти, що там до чого. Шень Цінцю сконцентрував у долоні всю наявну енергію, та папір розпався на клаптики, опадаючи на платформу, подібно до червневого снігу або подібно до його власної душевної рівноваги після бурхливих подій останніх днів.   Виходило, що він таки недооцінив творчий підхід Сян Тянь Да Фейцзі.   «Призначено лише для очей Неперевершеного Огірка.   Все готове, всі необхідні застереження прийнято. Місто не змінилося, вийшло лише невелике відхилення від плану за часом: у спробі прискорити дозрівання квітки роси місяця та сонця я трохи переборщив — тепер вони настільки дозріли, що через якийсь тиждень уже згниють, тож я дуже сподіваюся, що ти зможеш вибратися з Водної В'язниці палацу ХуаньХуа до цього терміну. Не хвилюйся, я використав звичайне мінеральні добрива, так що на властивостях рослин це не позначилося. Принаймні я на це сподіваюся».   Що ти маєш на увазі під "невеликим відхиленням від плану"? Можна подумати, у твоїй порожній голові колись існувало хоч щось схоже на план!   Як ти взагалі здогадався використати мінеральні добрива на квітах, яким шкодить навіть відкритий простір? Прискорити дозрівання він вирішив, ви подумайте! «На властивості рослин це не позначилося» та твоїм твердженням стільки ж віри, скільки виробникам порошкового молока, яким тебе, судячи з усього, вигодували інакше звідки у тебе в голові стільки потерті?   Оглянувшись, Гун'ї Сяо підганяв його:   – Старійшино, ви дочитали? Якщо так, то прошу, киньте залишки листа в озеро. Насправді, минулої ночі шисюн Ло суворо заборонив усім, крім нього, переступати межі Водної В'язниці. Цьому адепту краще б піти, поки його ніхто не застукав.   Схопивши Гун'ї Сяо за плечі, Шень Цінцю видихнув:   – Надай мені послугу.   – Прошу, якщо це... – почав було Гун'ї Сяо, але Шень Цінцю не дав йому вимовити «в моїх силах», змолившись:   – Випусти мене.   Гун'ї Сяо важко перевів дух.   – Старійшино, про це й мови не може бути.   – У мене є підстави для такого прохання, – урочисто проголосив Шень Цінцю. – У мене й в думках немає ухилятися до суду чотирьох шкіл. Як тільки я покінчу зі своєю справою, у добрій волі повернуся до Водної В'язниці, щоб чекати вироку. Якщо не віриш мені, я можу присягнути на крові.   Хоч подібну клятву не можна було порушити, насправді, після завершення розпочатого це вже не матиме ані найменшого знання — так що так, він збирався абсолютно безчесно обвести довірливого адепта навколо пальця.   – Зрозуміло, я вам вірю, – здавлено промовив Гун’ї Сло, – але хіба висновок Старійшини не є основною умовою цього суду? Що за справа вимагає вашої термінової участі? Якщо Старійшина Шень постарається повідомити про це мені, я доведу це до зведення участь у проведенні розслідування.   Зрозуміло, Шень Цінцю й сам мав неабиякі сумніви з цього приводу. Бути замішаним у втечі бранця це вам не якась дрібна провина для адепта палацу ХуаньХуа. Не дуже часто з його боку ламати життя цього багатообіцяючого юнака подібним чином. Напевно, за ці сім днів йому представиться якась інша можливість.   Змінивши тон, він кинув:   – Мабуть, ти маєш рацію. Зрештою, світ не впаде.   З цими словами Шень Цінцю підібрав клаптики листа з поверхні платформи, щоб кинути їх в озеро.   З-за стягуючого тіла нитки, що стягує безсмертних навіть ця найпростіша дія далася йому важко. Зрештою, через незручного руху сукня Ло Бінхе знову зісковзнуло з плечей.   Гун'ї Сяо, який поспішив прийти йому на допомогу, мимоволі підняв погляд — та застиг, ніби руки й ноги раптом йому відмовили.   Шень Цінцю подивився на нього у відповідь з запитальним виразом обличчя.   Його плече повністю оголилося — збоку, здавалося, що рукав відірвали голими руками. Біла сукня висіла клаптями, наче хтось ґрунтовно відходив власника батогом. На оголеній шкірі виднілося безліч саден, а якщо придивитися, то можна було помітити синці, що проступили на шиї.   Здавалося, світ Гун'ї Сяо перекинувся миттєво.   – С-старійшино, ви... впевнені, що ваша справа може зачекати?   Не дивно, що Ло Бінхе заборонив будь-кому навіть з тих, хто має перепустку — відвідувати Водну В'язницю, давши від воріт поворот самому гірському лорду Шану!   Так от як воно насправді!   Що за нешанобливий учень!   Цілком втратив совість!   Гірше, ніж тварина!   У Гун'ї Сяо був такий вигляд, ніби він ось-ось заридає кривавими сльозами.   – Може зачекати? – розсіяно повторив його слова Шень Цінцю.   Це ще дужче зворушило Гун'ї Сяо як тільки Старійшина Шень примудряється зберігати подібне самовладання в подібному становищі?   Шпурнувши у води озера останній клаптик листа. Шень Цінцю кинув:   – Прошу, не приймай мої слова близько до серця. Ти...   І тут Гун'ї Сяо раптово розігнувся, розвернувся на сто вісімдесят градусів та пішов, так й не вимовивши жодного слова   Шень Цінцю мимоволі обурився: «Якого чорта ти звалив, варто мені сказати, щоб ти не приймав моїх слів всерйоз. Мені одному здається, що ти зрозумів мене надто буквально?»   Звідки йому було знати, що через годину Гун'ї Сяо повернеться, дбайливо стискаючи в руках якийсь предмет. Наблизившись до Шень Цінцю, він відкрив його, розчехлив та зробив помах.   Білий спалах одразу послабив узи на тілі Шень Цінцю — відчуття схоже на електричний контур, що раптово замкнувся. Розігнувши пальці, він відчув потік духовної енергії, що відновився, потужний й безперервний. В останній перед ув'язненням день циркуляція його Ци була заблокована невиліковною отрутою але після двох днів у кайданах нитки, що сполучає безсмертних отруєння знову не дало про себе знати. Може це той випадок, коли клин клином вибивають?   Нитка, що сполучає безсмертних розпалась на шматки, обсипавшись на платформу. Гун'ї Сяо кинув йому піднесений предмет, та Шень Цінцю легко його спіймав.   То був меч СюЯ!   Шень Цінцю відчув приголомшливе почуття захоплення, знову тримаючи в руках свій меч. Кинувши погляд на Гун'ї Сяо, він помітив:   – Я думав, він зберігається у покоях старого голови палацу.   Той відповів вибаченим тоном:   – Навіть ризикуючи викликати гнів мого майстра, цей адепт не міг залишатися осторонь, коли старший заклинач піддається подібному зверненню. Я вірю Старійшині Шеню. Прошу, йдіть за мною!   Шень Цінцю охопило почуття повної безпорадності.   «У мене таке враження... що він... неправильно зрозумів щось важливе...» – промайнуло в нього в голові. Але зараз не час думати про це.   – Добре! – рішуче промовив він уголос.   Хоч демонічна кров у його жилах поки що не діяла, Ло Бінхе все одно його знайде, де б він не сховався.   Однак це не мало значення, поки Ло Бінхе його не наздожене!   Гун'ї Сяо стривожено поцікавився:    –Старійшина може йти? Якщо що, я можу понести.   Похмурівши, Шень Цінцю зробив стрімкий крок уперед, щоб довести, що він може переміщатися самостійно, та ще й як!   Здивований Гун'ї Сяо поспішив за ним. Проте, варто було їм заступити за межі кам'яної платформи, як водяна завіса з гуркотом обрушилася, відтинаючи шлях.   Чи не спрацюй бездоганна реакція Шень Цінцю, бути б йому з голови до ніг обгорнутим цією кислотною водою. Як тільки вони відступили, завіса знову піднялася.   Схоже, над системою безпеки попрацював хтось напрочуд завбачливий.   – Я зовсім забув, – покаянно кинув Гун'ї Сяо. – Коли у Водній В'язниці міститься в'язень, хтось неодмінно повинен перебувати на платформі; в іншому випадку водна завіса запускається навіть при відключеному механізмі.   Та й як Гун'ї Сяо було згадати про це, якщо раніше йому не доводилося організовувати подібних втеч?   – Іншими словами, хтось має залишитися на платформі, щоб решта могла піти? – кинув Шень Цінцю.   Гун'ї Сяо кивнув головою.   – Значить, тобі доведеться лишитися.   Не озираючись на зляканого адепта, він змахнув рукавами чужого вбрання, ступивши на стежку.   Гун'ї Сяо гукнув його, піднявши руку, немов старанний учень:   – Старійшино Шень, хоч цей адепт готовий пожертвувати собою, щоб допомогти, але, якщо я не зможу показати вам дорогу, боюся, вам одному не вибратися!   Озирнувшись, Шень Цінцю кинув:   – Стривай, я скоро повернуся.   Гун'ї Сяо залишився стояти на місці, приголомшено ляскаючи очима. Він хотів піти за Шень Цінцю, але вчасно згадав, що йому все одно не зійти з платформи живим, так що залишалося очікувати повернення Старійшини. Незабаром до нього долинув приглушений звук, та з-за повороту з'явився Шень Цінцю, який тяг за комір чиєсь байдуже тіло.   Затягнувши несвідомого рябого адепта на платформу, заклинач поплескав Гун'ї Сяо по плечу:   – Цей славний юнак патрулював в'язницю, а я взяв на себе сміливість запозичити його на якийсь час. Ідемо!   Насправді це не було звичайною випадковістю: у дозорі було чотири людини, але Шень Цінцю, сховавшись у тіні, й терпляче вистежив саме цього!

Читати


Відгуки

Наразі відгуки до цього розділу відсутні!

Зареєструйтеся або увійдіть, аби лишити Ваш коментар!